Het wordt verspreid dat de relativiteitstheorie van Einstein werd geïnspireerd door David Hume (en Hume door het boeddhisme)

In een brief uit 1915 erkent Einstein dat de filosofie van Hume fundamenteel was voor het formuleren van de relativiteitstheorie. Fascinerend kan Hume door het boeddhisme zijn beïnvloed bij de ontwikkeling van enkele van zijn centrale ideeën

Talloze media hebben deze week - alsof het iets nieuws was - de belangrijke invloed verspreid die Einstein had bij het lezen van de 18e-eeuwse Schotse filosoof David Hume, met name zijn boek A Treatise of Human Nature, waaruit hij de inspiratie kreeg om zijn algemene theorie te formuleren. van relativiteit Einstein gaf hierover commentaar aan Moritz Schlick in 1915, en volgens media zoals The Telegraph of Daily Mail is deze informatie een noviteit, aangezien de Universiteit van Edinburgh zojuist een brief heeft "ontdekt" waar ze erover praten.

Nu was de invloed van Hume op Einstein al bekend, zoals te zien is in verschillende academische artikelen over de invloed van Hume en Ernst Mach in de conceptie van de relativiteitstheorie. In werkelijkheid kwam deze brief alleen terug in het openbaar licht.

In grote lijnen, wat Hume's filosofie Einstein toestond, was om zichzelf 'te bevrijden van het axioma van het absolute karakter van tijd, of van gelijktijdigheid', en dus van het idee dat tijd en ruimte relatief zijn. De filosofie van Hume wordt vooral erkend voor het behandelen van tijd en ruimte als concepten die volledig afhankelijk zijn van onze gewaarwordingen of indrukken, en daarom geen metafysische waarheid bereiken als representaties van de werkelijkheid (haar invloed op Kant, die deze later zou ontwikkelen ideeën, het zou enorm zijn). Hume suggereerde beroemd dat het idee van de ziel - of het zelf - alleen een concept is dat voortkomt uit de (illusoire) aaneenschakeling van gevoelige indrukken in het geheugen. Om dit verhaal nog boeiender te maken, is het mogelijk dat dit idee vanuit het boeddhisme naar Hume is gekomen.

Het opmerkelijke academische werk van Alison Gopnik heeft aangetoond dat het zeer waarschijnlijk is dat Hume werd beïnvloed door boeddhistische ideeën, iets dat hoogst onwaarschijnlijk leek in 1735, toen Hume zijn invloedrijke verhandeling schreef. Maar verrassend genoeg weten we dat Hume 2 jaar op La Flèche heeft doorgebracht, waar ook een jezuïetenschool was gevestigd. Met name werd die plaats jaren eerder bezocht door Ippolito Desideri, een missionaire monnik die in 1716 naar Tibet reisde en 5 jaar in boeddhistische kloosters woonde. Uit deze ervaring produceerde hij het eerste boek geschreven door een Europeaan over het boeddhisme, en sommige mensen suggereren dat zijn tekst ongeveer 150 jaar de meest gezaghebbende over dit onderwerp had kunnen zijn. Desideri schreef over karma, leegte (of relativiteit van alle fenomenen), de afwezigheid van een vast zelf, enz. Hij vertaalde zelfs een werk van de oprichter van het Gelug-geslacht van Dalái Lama, Tsongkhapa, in het Italiaans. Gopnik gelooft dat een manuscript van deze tekst deel had kunnen uitmaken van de bibliotheek van de jezuïeten met wie Hume contact had.

Maar alleen dit zou niet voldoende zijn om een ​​gewichtshypothese vast te stellen. Gopnik ontdekte dat pater Charles Francois Dolu op dat moment misschien de enige andere persoon met academische kennis van het boeddhisme was, die naar een expeditie naar Siam reisde waar hij contact had met een boeddhistisch koninkrijk, in La Flèche woonde in dezelfde periode waarin Hume Hij schreef zijn tekst. Daarnaast zijn er documenten die aantonen dat Dolu Desideri ontmoette, en ze bespraken zeker de boeddhistische filosofie (die Desideri als anathema veroordeelde, hoewel hij klaarblijkelijk de meest delicate interesse trok).

Het is ook bekend dat Hume als een van zijn invloeden het historische en kritische woordenboek van Pierre Bayle heeft genoemd, en vooral zijn vermelding op Spinoza, waar wordt gelezen dat "Oosterse filosofen" het bestaan ​​van God ontkenden en pleitten voor " leegte. "

Gopnik concludeert dat het zeer waarschijnlijk is dat Hume, woonachtig in La Flèche, op zijn minst een samenvatting van de ideeën van het boeddhisme is tegengekomen, die centraal had kunnen staan, net de duw die hij nodig had - op dezelfde manier als zijn ideeën voor Einstein - om zijn meest controversiële argumenten te ontwikkelen. Vreemd genoeg wijzen boeddhisten er bij het uitleggen van wat de anatman- theorie of afwezigheid van het zelf op wijst, op dat het gaat om de relativiteit van alle geconditioneerde dingen, dat wil zeggen dat het zelf niet onafhankelijk bestaat, maar in relatie tot gevoelige indrukken en conceptuele benamingen. Vreemd genoeg kunnen we concluderen, hoewel dit alleen maar speculatief is, dat het boeddhisme uiteindelijk de relativiteitstheorie van Einstein heeft beïnvloed.